§ Introducción

La contaminación del aire es un problema grave que afecta la calidad de vida, la salud de las personas e inclusive el equilibrio climático de la Tierra. Cuando la causa de la contaminación del aire es natural, usualmente se trata de un proceso puntual que afecta sólo un área del planeta. Las causas que están relacionadas con la actividad humana tienen una capacidad mayor de causar daño al ecosistema terrestre de manera permanente.


QUE ES LA CONTAMINACION AMBIENTAL
Se denomina contaminación ambiental a la presencia en el ambiente de cualquier agente (físico, químico o biológico) o bien de una combinación de varios agentes en lugares, formas y concentraciones tales que sean o puedan ser nocivos para la salud, la seguridad o para el bienestar de la población, o bien, que puedan ser perjudiciales para la vida vegetal o animal, o impidan el uso normal de las propiedades y lugares de recreación y goce de los mismos. La contaminación ambiental es también la incorporación a los cuerpos receptores de sustancias sólidas, liquidas o gaseosas, o mezclas de ellas, siempre que alteren desfavorablemente las condiciones naturales del mismo, o que puedan afectar la salud, la higiene o el bienestar del público.

Causa

Los combustibles fósiles calientes emiten monóxido de carbono y óxido de azufre. Los automóviles, los ómnibus, los aviones y cualquier otro transporte que utilice combustible emite gases de monóxido de carbono a través del sistema de escape. El dióxido de azufre se crea a partir del calentamiento del carbón y está asociado a los deshechos industriales. Los procesos industriales usan carbón como combustible, liberando dióxido de azufre en el aire a través de los sistemas de escape de la fábrica.


§ Los carburantes fósiles y el transporte

El gran agente contaminador del aire es la utilización de carburantes fósiles como fuente de energía, que emiten dióxido de carbono (entre otros contaminantes) a la atmósfera. En este problema los gases emitidos por los automóviles, vehículos pesados y otros medios de transporte siguen presentando un desafío sin solución inmediata. Los avances en la búsqueda de fuentes de energía alternativa han sido mayores en otras áreas (fábricas, plantas generadoras de energía eléctrica) que en el transporte. El debate internacional sobre el efecto invernadero y las emisiones de dióxido de carbono es compleja y está afectado por intereses económicos y políticos.

§ Las chimeneas de la industria

Hay que diferenciar dos tipos de contaminación del aire generados por las fábricas. El primero es el provocado por la fuente de energía que utilizan para el funcionamiento de sus hornos y máquinas. Este tipo de polución ha disminuido notablemente debido al reemplazo del carbón y el petróleo por la energía eléctrica. El segundo tipo de contaminación está relacionado con la actividad puntual de cada industria. El control de las emisiones depende de la rigurosidad y la eficiencia de las autoridades.

§ El problema de la basura

El depósito y tratamiento de la basura generada por el hombre presenta grandes inconvenientes. Los basurales a cielo abierto representan un grave problema para la salud de los residentes de las áreas donde se instalan. Lentamente se avanza en el reciclaje y el tratamiento de la basura, e inclusive en su utilización como fuente alternativa de energía.

§ La industria química

Las industrias que generan productos a través de procesos químicos agregan otro factor a los mencionados para el resto, ya que como resultado de estos procesos se generan tóxicos de alta peligrosidad. Un accidente o un mal funcionamiento en estas plantas industriales pueden envenenar el aire y provocar una catástrofe. Es por eso que se las suele agrupar en polos petroquímicos donde las medidas de seguridad son estrictas y los controles permanentes.

§ Las centrales eléctricas

La energía eléctrica se puede producir de muchas maneras. Las plantas generadoras que se alimentan a carbón o derivados del petróleo están dentro de las que más contaminan, y desde hace décadas se las busca reemplazar. Otras fuentes de energía como la nuclear, la hidroeléctrica, la solar y la eólica se han desarrollado con más o menos cuestionamientos, pero aún así las centrales que utilizan hidrocarburos siguen siendo las principales abastecedoras de electricidad en muchos países.

§ El CFC

Los clorofluorocarburos, conocidos con la sigla CFC, fueron utilizados en la fabricación de refrigerantes, aerosoles, aislantes y otras aplicaciones durante varias décadas. Luego se comenzaron a estudiar sus efectos tóxicos, que tuvieron su mayor difusión cuando se descubrió su capacidad de degradar el ozono, y desde entonces su utilización en productos masivos fue dejada de lado. Desde entonces se hizo habitual en refrigerantes, aerosoles y otros productos la presencia de una etiqueta que indica que no contiene CFC o que no daña la capa de ozono.

§ Incendios

Los incendios contaminan el aire de acuerdo a la naturaleza del material que se quema. Un incendio forestal provoca una contaminación peligrosa en el corto plazo, en cambio el humo liberado por un edificio en llamas puede liberar partículas más peligrosas y que pueden seguir contaminando el aire, el agua o el suelo durante más tiempo.

§ El tabaco contamina

El consumo de tabaco en espacios cerrados provoca una contaminación puntual que puede ser peligrosa para la salud de los que se encuentran en ese lugar. No es por simple cortesía que no se debe fumar en lugares sin ventilación, especialmente si hay personas con problemas respiratorios, niños, ancianos o embarazadas.

§ Volcanes y terremotos

El aire puede ser contaminado por procesos naturales como la erupción de un volcán o un terremoto, que liberan dióxido de carbono y otros gases a la atmósfera. Lo que los hombres ven como una catástrofe es una pieza indispensable del ciclo de carbono, sin el que no habría vida en el planeta. Este ciclo de carbono es el que se considera en desequilibrio por causa de la utilización de los derivados del petróleo como fuente de energía.

§ Concentración de metano

El metano es el hidrocarburo más sencillo y se produce naturalmente durante la descomposición de los vegetales. Es el mayor componente de lo que conocemos como gas natural y está presente en la naturaleza. Lugares como pantanos o ciénagas tienen mayor presencia de metano, y los depósitos geológicos no descubiertos constituyen un peligro latente debido a que es fácilmente inflamable y explosivo.

Consideraciones

Tanto los individuos como las empresas han tomado algunas precauciones para reducir sus contribuciones a la contaminación del aire. Fabricar y comprar vehículos que usan combustible más eficientes y manejar menos, reciclar para reducir la basura que emite gases tóxicos y ser condescendientes con aquellas empresas que reducen sus deshechos industriales, todas ayudando a que se controle la contaminación del aire. Estas acciones, siempre que sean loables, son una medida de prevención y sólo reduciendo la cantidad de toxinas emitidas a la atmósfera de la Tierra.